miércoles, 4 de agosto de 2010

Cómo se produce el calentamiento global

Hoy mencionaremos un tema del que seguramente han oído hablar en varias ocasiones y que a pesar de interminables discusiones entre muchos científicos, aun provoca enorme división y controversia entre la comunidad académica y el público en general. Se trata del calentamiento global.
El calentamiento global es un incremento en el tiempo, de la temperatura media de la atmósfera terrestre y de los océanos. La teoría del calentamiento global postula que la temperatura se ha elevado desde finales del siglo XIX debido a la actividad humana, principalmente por las emisiones de CO2 que potenciaron el efecto invernadero.

Según los que apoyan la creencia de que el calentamiento global es un fenómeno producido por el hombre, se sostiene que el Dióxido de Carbono y otros contaminantes del aire se acumulan en nuestra atmósfera creando una capa cada vez más gruesa. Debido a ella el sol atrapa más calor y da como consecuencia un calentamiento a nuestro planeta.

La principal fuente de emisión de Dióxido de Carbono por la actividad humana, son las plantas de generación de energía a base de carbón. Sin embargo las cifras exactas de CO2 producidas por actividad son altamente discutidas y he optado por no mencionarlas dado que no hay consenso respecto a su magnitud.

Formalmente podemos explicar el calentamiento global detallando los procesos que se desencadenan en el efecto invernadero. El efecto invernadero de la atmósfera terrestre esta relacionada con procesos radioactivos que ocurren en ella. La radiación es una forma de energía calórica, y es la única que se transmite en el vacío.

Otras formas de transmisión de energía calórica en el ambiente natural son la conducción y la convección. Conducción ocurre cuando el calor se propaga a través de un sólido (por ejemplo la propagación del calor desde la superficie del suelo hacia niveles inferiores). En los fluídos (gases y líquidos) el calor se transmite mediante el proceso de convección por medio del cual partes relativamente más calientes del fluido, se desplazan y luego se mezclan e integran en un entorno relativamente más frío.

Las características propias de la radiación, que se propaga en la forma de ondas electromagnéticas, tiene que ver con la temperatura del cuerpo que la emite (ya que todos los cuerpos en menor o mayor medida lo hacen). En la atmósfera están presente dos tipos de radiación. Por una parte está la radiación solar, que se manifiesta principalmente en la forma de rayos en el espectro visible. Por otro lado, la superficie de la Tierra (continentes, océanos, casquetes polares, todos los componentes que yacen en la corteza terrestre) y la atmósfera también emiten radiación, pero con un nivel de energía mucho menor que la del Sol. Esta radiación denominada infrarroja, no es visible al ojo humano, pero se propaga en forma similar a la radiación solar.

La atmósfera, que es bastante transparente a la radiación solar, es considerablemente más opaca a la radiación infrarroja que proviene de la superficie de la Tierra. De hecho, una gran parte de la radiación infrarroja terrestre es absorbida por la atmósfera por los gases denominados de efecto invernadero, entre los cuales los más importantes son el dióxido de carbono (CO2) y el vapor de agua. Esta energía radiativa infrarroja atrapada por la atmósfera es re-emitida hacia la superficie de la Tierra. Así va sumándose y acumulándose durante el día a la radiación solar, y compensando parcialmente durante la noche el enfriamiento de la superficie, produciendo un recalentamiento del planeta.

Esto traería consigo una serie de alteraciones climáticas, entre las cuales se encontraría la recesión de los polos, alteración de las estaciones, etc. Menciono todos estos fenómenos como posibilidad ya que aún no hay evidencia definitiva de que sean ocasionados por el hombre y no por los ciclos naturales de nuestro mundo.

He aquí un pequeño gráfico que les ayudará a ver mejor lo que se quiere explicar.





Aun así hay que mencionar que las cifras que muchos creyentes del calentamiento global ponen como evidencia son sumamente cuestionables y que muchos otros apuntan a que el vapor de agua es el principal responsable de los cambios climáticos que se han observado en los últimos años. Personalmente solo busco traerles una aproximación teórica al fenómeno y dejarlos sacar sus propias conclusiones. De todas formas creo que es innegable que algo esta sucediendo con el clima, pero si es un fenómeno natural u ocasionado por el hombre, es algo que aún esta por verse. (ojo científico)

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