lunes, 28 de noviembre de 2011

Localizan la zona del cerebro donde se generan las adicciones

Neurocientíficos de la Universidad de California en Berkeley (EE.UU) han identificado la ubicación exacta en el cerebro del lugar donde se realizan los cálculos que pueden resultar en un comportamiento adictivo y compulsivo. El estudio, publicado en «Nature Neuroscience», muestran cómo la actividad neuronal en la corteza cerebral orbitofrontal y la corteza cingulada anterior regulan las elecciones. Estos nuevos hallazgos podrían allanar el camino para desarrollar tratamientos más específicos para tratar desde el abuso de las drogas y alcohol, hasta los trastornos obsesivo-compulsivos. «Cuanto mejor comprendamos cómo es nuestra toma de decisiones en los circuitos del cerebro, mejor podremos dirigir el tratamiento, ya sea mediante la estimulación farmacéutica, mediante terapias de comportamiento o de estimulación cerebral profunda», explica Jonathan Wallis, profesor asociado de psicología y neurociencia en la Universidad de Berkeley, e investigador principal del estudio.

Tendencias obsesivas

Una mejor comprensión sobre cómo las personas con adicciones toman decisiones puede ayudar a eliminar parte del estigma de esta enfermedad, afirma Wallis. En el nuevo estudio, Wallis y sus colaboradores se centraron en la corteza orbitofrontal y la corteza cingulada anterior porque investigaciones anteriores han demostrado que los pacientes con daño en estas áreas del cerebro tienen problemas con las elecciones que hacen. Aunque estas personas pueden parecer perfectamente normales, habitualmente toman decisiones que crean caos en sus vidas; una dinámica similar se ha observado en drogadictos, alcohólicos y personas con tendencias obsesivo-compulsivas.

Para probar su hipótesis de que estas áreas del cerebro son los principales actores en la toma de decisiones, los investigadores midieron la actividad neuronal de monos macacos mientras jugaban a identificar imágenes, obteniendo jugo a través de una boquilla en sus bocas como premio. Los animales aprendieron rápidamente qué imágenes entregan la mayor cantidad de jugo, lo que permitió a los investigadores observar cómo estaban haciendo los cálculos, y en qué parte del cerebro. El cerebro de los macacos funciona de manera similar a las de los seres humanos en la toma de decisiones básicas; el ejercicio fue diseñado para ver cómo estos animales sopesan los costos, beneficios y riesgos.

Los resultados mostraron que la corteza orbitofrontal regula la actividad neural, en función del valor de una decisión. Esta parte del cerebro permite cambiar fácilmente de la toma de decisiones importantes, tales como qué carrera estudiar o qué trabajo elegir, a la toma de decisiones triviales, como elegir entre tomar café o té. Sin embargo, en el caso de los adictos y las personas con daño en la corteza orbitofrontal, la actividad neuronal no cambia en función de la gravedad de la decisión. En cuanto a la corteza cingulada anterior, el estudio encontró que cuando esta parte del cerebro funciona normalmente, se aprende rápidamente si una decisión que se toma cumple con las expectativas; así, un alimento sienta mal, la decisión será no volverlo a comer. Sin embargo, en las personas con un mal funcionamiento de la corteza cingulada anterior, estas señales desaparecen, por lo que siguen tomando malas decisiones. (Infoplanet)
Leer más...

domingo, 3 de julio de 2011

Inmaduros hasta los 40



¿Muy cerca de cumplir los 40 y aún no asume responsabilidades, es incapaz de comprometerse y se comporta como un adolescente? ¿Tiene rabietas infantiles o se enfada sobremanera si no consigue lo que quiere? Detrás del «síndrome de Peter Pan» quizás no exista solo una persona caprichosa o una personalidad poco formada, sino que puede esconderse una explicación neurológica. Científicos británicos aseguran que el cerebro humano continúa desarrollándose después de la infancia y la pubertad, y que no alcanza su madurez completa hasta los 30 ó 40 años. Esta investigación, que puede explicar el comportamiento inmaduro de muchos que ya peinan canas, contradice las actuales teorías que apuntan que el cerebro madura mucho más temprano.

«Hasta ahora, muchos científicos estaban de acuerdo en que el desarrollo del cerebro humano se detenía, más o menos, en la infancia», explica Sarah-Jayne Blakemore, neurocientífica del Instituto de Neurociencia Cognitiva del University College de Londres, en Physorg.com, pero la nueva investigación apunta que muchas regiones del cerebro continúan desarrollándose durante mucho tiempo después.

La zona de madurez

La corteza prefrontal, que se encuentran justo detrás de la frente, es, según los científicos, el área del cerebro que experimenta mayor período de desarrollo. Esta zona es importante en la planificación y toma de decisiones, y también controla la conciencia social, la empatía, la comprensión y las relaciones con otras personas, además de diferentes rasgos de la personalidad. Para Blakemore, es la parte del cerebro «que nos hace humanos», ya que existe una estrecha relación entre este área del cerebro y la personalidad.

Al parecer, esta zona del cerebro empieza a cambiar en la primera infancia y sigue desarrollándose en la adolescencia, pero no para ahí. Los escáneres cerebrales muestran que la corteza prefrontal continúa cambiando su forma hasta bien entrados los 30 o los 40 años. Para Blakemore, la investigación podría explicar por qué los adultos a veces se comportan como adolescentes, tienen mal humor sin venir a cuento o rabietas cuando no se salen con la suya.(ABC)
Leer más...

lunes, 30 de agosto de 2010

Porqué la luz empeora la migraña

Científicos en Estados Unidos identificaron un nuevo circuito visual que provoca que la luz empeore la migraña de una persona.

Los investigadores del Centro Médico Diaconisa Beth Israel (BIDMC por sus siglas en inglés) estudiaron a dos grupos de personas invidentes que sufrían migraña.

Descubrieron que la luz provoca una reacción en un grupo de neuronas que se activan durante un ataque de migraña, informan los científicos en la revista Nature Neuroscience.

Las migrañas son dolores punzantes que afectan por lo general un lado de la cabeza y que están asociados a varios síntomas, incluida la náusea, vómito y fatiga.

Se cree que el trastorno afecta a millones de personas en todo el mundo. Tan sólo en Estados Unidos más de 30 millones de individuos sufren migraña.

Se cree que el dolor se desarrolla cuando las meninges, el sistema de membranas que rodean al cerebro y al sistema nervioso se irritan estimulando a los receptores del dolor y provocando una serie de eventos que conducen a la prolongada activación de un grupo de neuronas sensoriales.

Además de estos síntomas, se cree que 85% de quienes sufren migraña también son extremadamente sensibles a la luz, un trastorno conocido como fotofobia.

Pero hasta ahora se desconocía la razón.

Por eso pensaron que las señales que se transmiten desde la retina vía el nervio óptico estaban de alguna forma provocando el empeoramiento del dolor.

Para comprobar esta teoría estudiaron a 20 personas ciegas.

La mitad era totalmente invidente debido a enfermedades oculares como cáncer retinal o glaucoma.

Estas personas eran incapaces de ver imágenes o percibir la luz y por lo tanto no podían mantener un ciclo normal de sueño-vigilia.

Los individuos del segundo grupo eran oficialmente ciegos debido a enfermedades degenerativas de la retina, como retinitis pigmentosa.

Aunque eran incapaces de percibir imágenes, podían detectar la presencia de luz y mantener un ciclo normal de sueño-vigilia.

"Aunque los pacientes del primer grupo no experimentaron ningún empeoramiento de su migraña cuando se les exponía a la luz, los pacientes del segundo grupo describieron un dolor que se intensificaba cuando se les exponía a la luz, en particular a las longitudes de onda azul y gris" explica el doctor Rami Burstein, quien dirigió el estudio.

"Esto sugiere que los mecanismos de la fotofobia deben involucrar al nervio óptico, porque en individuos totalmente ciegos, el nervio óptico no transporta las señales de la luz al cerebro", agrega.

"También sospechamos que un grupo de células retinales recién descubiertas que contienen fotoreceptores de melanopsina (que ayudan a controlar las funciones biológicas como el sueño y la vigilia) están críticamente involucradas en este proceso, porque éstos son los únicos receptores de la luz que quedan en los pacientes que son oficialmente ciegos", expresa el científico.

Neuronas de migraña

Con estas teorías, los científicos llevaron a cabo varios experimentos con animales. Después de inyectar un colorante en los ojos de ratones, trazaron la trayectoria de las células retinales de la melanopsina a través del nervio óptico hacia el cerebro.

Allí encontraron a un grupo de neuronas que se activan electricamente durante un ataque de migraña.

"Cuando insertamos pequeños electrodos en estas "neuronas de migraña" descubrimos que la luz provocaba un flujo de señales eléctricas que convergen con estas mismas células. Esto aumentó su actividad en segundos" explica el doctor Burstein.

E incluso cuando se retiró la luz, las neuronas siguieron estando activas.

"Esto ayuda a explicar porqué los pacientes dicen que su dolor se intensifica en segundos tras la exposición a la luz y mejora después de 20 o 30 minutos de estar expuestos a la oscuridad", agrega el investigador.

Los científicos creen que este hallazgo podría ayudar a identificar nuevas formas de bloquear este circuito visual para que los pacientes con migraña puedan soportar la luz sin dolor. (BBC)
Leer más...

lunes, 23 de agosto de 2010

Captan la erupción de un súper volcán cósmico en una galaxia cercana


Los observatorios de rayos X Chandra de la NASA y Very Large Array de la National Science Foundation (NSF) han captado la erupción de un agujero negro en el centro de la galaxia cercana M87, a 50 millones de años luz de la Tierra, lo que se conoce como un súper volcán galáctico. El fenómeno ha provocado el aborto de la formación de cientos de millones de nuevas estrellas. Los astrónomos que estudian lo ocurrido se han quedado impresionados por las enormes semejanzas entre el volcán cósmico y el Eyjafjallajökull, el famoso volcán islandés que obligó a gran parte de Europa a cerrar sus aeropuertos la pasada primavera.

«Nuestros resultados muestran con gran detalle cómo los agujeros negros supermasivos tienen un sorprendente efecto sobre la evolución de las galaxias en las que viven», explica Norbert Werner, del Instituto Kavli para Astrofísica de Partículas y Cosmología en la Universidad de Stanford. «Y no se detiene allí. El alcance del agujero negro se extiende cada vez más en todo el clúster, de forma similar a cómo un pequeño volcán puede afectar a casi todo un hemisferio de la Tierra».

La fantástica imagen del telescopio Chandra muestra las nubes de gas brillando azules alrededor de la galaxia y las corrientes de radiación en rojo. En condiciones normales, cuando este gas se enfría cae hacia el centro de la galaxia, donde se enfría rápidamente y permite el nacimiento de nuevas estrellas. Sin embargo, las observaciones del telescopio sugieren que en M87 los chorros de partículas muy energéticas producidas por el agujero negro han interrumpido este proceso. Estos chorros elevan el gas relativamente frío cerca del centro de la galaxia y producen ondas de choque en la atmósfera debido a su velocidad supersónica.

Los científicos involucrados en la investigación han descubierto que la interacción de esta «erupción» cósmica con el medioambiente de la galaxia es muy similar a la del volcán islandés que llenó los titulares. En el caso del Eyjafjallajökull, bolsas de gas caliente explotaron a través de la superficie de lava, generando ondas de choque que podían verse atravesando el humo negro del volcán. El gas caliente subió a la atmósfera, arrastrando la ceniza oscura. Algo muy parecido ha ocurrido en M87.

Estrellas abortadas


«Esta analogía muestra que aunque los fenómenos astronómicos se pueden producir en lugares exóticos y a gran escala, la física puede ser muy similar a la de la Tierra», explica Aurora Simionescu, del Instituto Kavli y una de las autoras del estudio. «Este gas podría haber formado cientos de millones de estrellas si el agujero negro no lo hubiera retirado del centro de la galaxia», explica otro de los investigadores, Even Milion. Este efecto «parece un inconveniente mucho mayor del que han tenido que soportar las compañías aéreas en la Tierra», bromea. Los miles de pasajeros afectados por el volcán islandés no pensarán lo mismo. (ABC)

Más noticias:
Leer más...

jueves, 19 de agosto de 2010

El ave gigante que aterrorizaba Sudamérica


Ha sido bautizada como "el ave del terror" por una buena razón. Se acaba de descubrir que la gigante bestia que deambulaba por Sudamérica hace más de 50 millones de años tras la extinción de los dinosaurios era un feroz y temido depredador.

Las nuevas investigaciones muestran que el ave no podía volar pero que era muy ágil y utilizaba su enorme pico para dar golpes certeros con los que matar -muchas veces a la primera, siguiendo una técnica similar a la de un boxeador- a sus víctimas antes de descuartizarlas y extraer la carne fresca de su cuerpo.

Un equipo de investigadores internacionales, entre los que se encuentran varios argentinos, publica un nuevo trabajo en la revista científica PLOS One que revela nuevos datos sobre esta terrible ave que habitó una vez Sudamérica.

"Tenían el equipamiento perfecto. Esos enormes pájaros contaban con un enorme pico con ganchos. Hemos demostrado que tenía que utilizar sus picotazos con mucha precisión y cautela", dijo a la BBC el profesor Steve Wroe, de la Universidad de Sidney, en Australia.
Al menos 18 especies

El equipo investigó el comportamiento depredador de estas extraordinarias criaturas, conocidas entre los científicos como forusrácidos.

Con una altura que podía variar entre uno y tres metros, se sabe que al menos 18 especies evolucionaron para finalmente extinguirse hace varios millones de años.

Al no existir ningún pájaro en la Tierra que se pareciera a aquellos, hasta ahora había sido difícil conocer más sobre sus hábitos.

Para tratar de llenar este vacío, el equipo examinó el esqueleto de una especie en particular llamada Andalgalornis.

El animal vivía en la parte noroeste de Argentina hace seis millones de años. De tamaño mediano, contaba con 1,4 metros y pesaba alrededor de 40 kilos.

Tenía una gran cabeza, de 37 centímetros, con un profundo y estrecho pico armado con un gancho similar al de un halcón.

Técnica de ingeniería

El equipo fue capaz de analizar el cráneo a través de una técnica de ingeniería conocida como Método de los Elementos Finitos.

Mediante una recreación por computadora se somete a la cabeza del animal a fuerzas de distinta intensidad para ver como serían los tipos de ataque.

Los resultados mostraron que el Andalgalornis estaba diseñado para acorralar y dar un golpe a su presa, en la misma forma que un boxeador utilizaría la técnica de realizar unas series de rápidos golpes dirigidos a un objetivo.

"Nadie había intentado antes una análisis biomecánico tan extensivo del pájaro del terror", afirmó Federico Degrange, del Museo de La Plata/CONICET en Argentina.

"Necesitamos averiguar el papel ecológico que estos animales sorprendentes jugaron si realmente queremos comprender como el inusual ecosistema de Sudamérica evolucionó a lo largo de los pasados 60 millones de años".

Ciertamente los pájaros del terror habrían tenido la oportunidad de utilizar su particular estrategia de ataque en una increíble selección de animales.

Como estos mismos pájaros, en aquel entonces existían un gran número de bestias de mucho peso que emergieron durante la separación de Sudamérica de la parte norte del continente. (BBC)

Más noticias:
Leer más...

jueves, 12 de agosto de 2010

Descubren nueva especie de mono en Colombia

Una nueva especie de mono tití fue descubierta en la Amazonía colombiana. Sin embargo, a pesar de que se trata de una nueva especie, su población se encuentra amenazada debido a que cuenta con un número reducido de individuos y su hábitat está desapareciendo por el avance de la agricultura.


"Este descubrimiento es extremadamente emocionante porque habíamos escuchando acerca de este animal, y por un largo tiempo no pudimos confirmar si era diferente de otros zogui zoguis. Ahora sabemos que ésta es una especie única", dijo Thomas Defler, uno de los investigadores responsables del hallazgo.

El mico zogui zogui (o Callicebus caquetensis, por su nombre científico) tiene el tamaño de un gato. Su pelaje es de color grisáceo café y carece de una franja blanca en su frente como tiene la mayoría de otras especies de Callicebus.

En sus mejillas luce una frondosa barba roja y su larga cola está salpicada de motas color gris.

A diferencia de la mayor parte de los primates, es monógamo. Establece una relación durante toda su vida y tiene una cría al año. Cada vez que nace un nuevo mico, la pareja obliga al mayor de los hijos a abandonar el grupo para concentrarse en el recién nacido.

Los grupos familiares suelen ser de cuatro individuos, a los que se puede ver moviéndose juntos en medio de la selva, y no es raro ver a las parejas adultas con sus colas entrelazadas descansando en las ramas de los árboles.

Violencia

Desde la década del '70 se sospechaba de la existencia de esta especie. Sin embargo, debido a la inseguridad que afecta a esta región de Colombia cerca de la frontera con Perú y Ecuador, los investigadores no podían viajar al área.

Según explica Defler en su blog sobre la expedición, la disminución de la violencia en la zona alrededor del año 2008 y el encuentro con un estudiante de Florencia -capital del departamento de Caquetá- en busca de un proyecto interesante, le permitieron salir en busca de este mentado mico.

Gracias a la tecnología de GPS los investigadores pudieron detectar a los monos a los pocos días de haber ingresado en el territorio.

Se estima que unos 250 zogui zoguis existen en Caquetá, una cifra baja si se considera que una población saludable debería contar con miles de ejemplares.

La razón por la que quedan tan pocos de estos micos, cuyas vocalizaciones son unas de las más complejas en el reino animal, es la degradación de los bosques en los que viven, para hacer espacio para los cultivos.

Una vez que se crean estos espacios vacío, a los monos les cuesta mucho trasladarse en busca de otros árboles pues para ello deben cruzar sabanas de pastizales o cercas de alambre.

Según Conservación Internacional, una de las organizaciones que financió la expedición, el hecho de que sean pocos los ejemplares que quedan y la fragmentación de su hábitat son razones que ameritan definir a esta especie recién descubierta como críticamente amenazada, de acuerdo a los criterios de la Unión Internacional parala Conservación de la Naturaleza (UICN).

Más noticias:
Leer más...

Los orangutanes utilizan la mímica para comunicarse

Un equipo de investigadores canadienses encontró que los grandes simios utilizan algunas veces elaboradas gesticulaciones para explicar lo que quieren decir.

Así, harían mímica para simular el ser rascados cuando se les manifiesta un picor o representarían el gesto de abrir un nido de termitas para indicar a su compañero que lo hiciera.

El estudio, publicado en la revista Biology Letters, sugiere que la comunicación de los simios es más compleja de lo que se creía.

Los investigadores descubrieron la recurrencia a utilizar la mímica al revisar 20 años de estudios observacionales que fueron llevados a cabo con orangutanes en Borneo.

Los animales habían estado inicialmente en cautiverio, pero se encontraban viviendo en libertad o de forma parcialmente libre en la selva.

Gestos complicados

El equipo identificó 18 casos donde los orangutanes habían sido vistos realizando mímica.

La profesora Anne Russon, del Colegio Universitario Glendon de York, en Ontario, Canada, declaró: "cuando observé los sucesos, sí, estaba sorprendida, en el sentido de que era muy inusual y el comportamiento parecía completamente extraño y a la vez mostraba carácter".

Alguno de los gestos era muy complicados.

Uno de los orangutanes, Kikan, se había lesionado el pie y fue ayudado por uno de los conservacionistas que tomó una pequeña piedra y extrajo látex del tallo de una hoja de higo para curar la herida.

Una semana más tarde Kikan atrajó la atención de su salvador y tomó una hoja y representó el tratamiento que había recibido.

"No estaba pidiendo nada, que es el objetivo más común observado en la comunicación de los grandes simios, sino que simplemente parecía estar compartiendo un recuerdo con la persona que le ayudó cuando se hizo daño".

"Mostraba su comprensión de cómo ocurrió un suceso, lo que es muy complejo", explicó Russon.

Otras veces los orangutanes acudían a la mímica cuando otros métodos de comunicación habían fallado.

Comunicación sofisticada

Los investigadores afirmaron que aunque la gesticulación en orangutanes parecía rara nos hablaba de los métodos comunicativos que utilizan.

En su artículo, Anne Russon y Kristin Andrews, de la Universidad de York, también en Toronto, Canadá, dicen que las complejos actos de mímica muestran alguna de las propiedades del lenguaje natural.

"Los orangutanes tienen habilidades comunicativas mucho más sofisticadas de lo que se creía. La mímica ha sido propuesta como la base de la evolución del lenguaje porque amplia el abanico de mensajes que un individuo puede enviar", explicó Russon.

Previamente se creía que la mímica era una sofisticada forma de comunicación reservada únicamente a humanos.

Y precisamente este descubrimiento podría ayudarnos a saber un poco más de como evolucionó nuestro lenguaje. (BBC)

Más noticias:
Leer más...

miércoles, 11 de agosto de 2010

La Tierra antigua, como la actual

Un equipo internacional de investigadores ha conseguido reconstruir los patrones climáticos de finales del Ordovítico, un periodo de más de 44 millones de años que se extiende desde hace 488 hasta hace 443 millones de años. Y se ha encontrado con la sorpresa de que esos patrones son muy similares a los que se dan en la actualidad.


"Aquellos antiguos océanos -explican los científicos en un artículo recién aparecido en PNAS-, muy similares a los actuales, refuerzan la idea del papel que juegan en la estabilidad de la atmósfera terrestre y del clima a través de los tiempos, y muestran que el aumento actual de los gases de efecto invernadero a causa de la acción del hombre es algo mucho más preocupante de lo que pensábamos".

Hace 450 millones de años, en pleno periodo Ordovítico, el mundo era muy diferente al que nosotros conocemos. El día duraba cerca de 21 horas, el nivel de oxígeno no era capaz de sustentar animales terrestres y el clima era, generalmente muy cálido y húmedo.

Un enorme oceano rodeaba Gondwana, Siberia, Báltica y Laurentia, los continentes que agrupaban a los cinco que existen en la actualidad. Tras la explosión de vida del Cámbrico, todos los géneros conocidos se asentaban en el mar y se perfeccionaban, aunque aún faltaba mucho tiemo para que surgieran los primeros animales capaces de vivir fuera del agua.

El periodo Ordovítico transcurrió en medio de dos grandes episodios de extinción, las que sucedieron en el Cámbrico- Ordovítico y la que tuvo lugar al final del periodo, en el Ordovítico-Silúrico. Juntas, forman la segunda mayor extinción de todas las sucedidas en la historia de nuestro planeta.

Sin embargo, y a pesar de las enormes diferencias, los hallazgos presentados en PNAS muestran que los patrones climáticos de aquellos tiempos lejanos eran sorprendentemente similares a los actuales. "Los científicos siempre hemos pensado que el mundo en el pasado era muy diferente del nuestro en muchos aspectos -dice el artículo científico- incluyendo el hecho de unos niveles de dióxido de carbono en el aire muy superiores (más de veinte veces) a los de la actualidad. Sin embargo, es muy difícil deducir con exactitud los niveles de dióxido de carbono a partir de rocas antiguas, y se sabe que, precisamente a finales del Ordovítico, se produjo, paradójicamente, una breve pero intensa glaciación, algo muy difícil de encajar en un mundo con un alto nivel de gases de efecto invernadero".

Los investigadores llegaron a sus conclusiones estudiando la distribución global de un pequeño, abundantísimo y sin embargo aún poco conoicido grupo de fósiles llamados Chitinozoos (en la imagen), probablemente conchas de alguna forma extinta de plancton, antes y durante la glaciación de finales del Ordovítico. Y encontraron un patrón que revela la situación de los distintos patrones climáticos, incluidos, or ejemplo, los frentes polares, que separan las frías aguas cercanas a los polos de las de latitudes más bajas, que son mucho más cálidas.

La posición de estos patrones climáticos cambió a medida que la Tierra iba adentrándose en la glaciación del Ordovítico, pero de una forma muy parecida a la que lo hacen en tiempos mucho más recientes. por ejemplo durante la última Edad de Hielo. Esta forma "moderna" de comportarse sugiere que los niveles de dióxido de carbono no debieron ser en aquél momento tan altos como se creía, sino mucho más modestos, no más de cinco veces (y no veinte) los valores actuales.

Más noticias:
Leer más...

sábado, 7 de agosto de 2010

Paseo espacial para reparar la Estación Espacial Internacional

Los astronautas Doug Wheelock y Tracy Caldwell Dyson iniciaron este sábado la primera de las dos caminatas programadas por la NASA para reparar el sistema de refrigeración de la Estación Espacial Internacional (EEI). La caminata, cuarta para Wheelock y primera para Caldwell Dyson y que inicialmente estaba prevista para el viernes, comenzó el sábado a las 13.19 horas, 24 minutos más tarde de lo anunciado, y durará unas siete horas, informó la oficina de la NASA en Moscú.

Los astronautas pasaron la noche en el módulo Quest donde su sistema sanguíneo se preparó para prevenir problemas de descompresión. La NASA dio luz verde el viernes a los preparativos que durante una semana ha estado realizando la tripulación de la estación espacial junto con los equipos en tierra para sustituir una de las bombas del sistema de refrigeración que dejó de funcionar el sábado pasado.

En esta primera caminata espacial los astronautas se centrarán en retirar el elemento de la bomba de amoniaco estropeada y poner la pieza de reemplazo en su lugar. La agencia espacial ha programado una segunda caminata espacial el miércoles para conectar las tuberías de fluido del amoníaco a la bomba nueva. Los directores de la misión prevén hacer una revisión final de este plan a principios de la próxima semana para incorporar información actualizada sobre la situación de la estación después de la primera caminata espacial.

Módulos de más de 350 kilos

Esta salida es todo un reto para los astronautas ya que tendrán que manipular las tuberías por las que circula el amoniaco, por lo que se requieren numerosos descansos durante las siete horas previstas. La ingeniera de vuelo Shannon Walker será quien guíe el brazo mecánico Canadarm2 para colocar a Wheelock en la posición adecuada para reemplazar el módulo dañado con un repuesto que está almacenado en la plataforma 2.

Estos módulos pesan 354 kilos y los astronautas tendrán que desconectar y reactivar cinco conexiones eléctricas y cuatro dispositivos de desconexión rápida, entre otras tareas. Esta es la 15 caminata espacial de tripulantes de la EEI utilizando trajes espaciales estadounidenses y ejecutada sin la presencia de un transbordador espacial. (ABC)

Más noticias:
Leer más...

miércoles, 4 de agosto de 2010

Cómo se produce el calentamiento global

Hoy mencionaremos un tema del que seguramente han oído hablar en varias ocasiones y que a pesar de interminables discusiones entre muchos científicos, aun provoca enorme división y controversia entre la comunidad académica y el público en general. Se trata del calentamiento global.
El calentamiento global es un incremento en el tiempo, de la temperatura media de la atmósfera terrestre y de los océanos. La teoría del calentamiento global postula que la temperatura se ha elevado desde finales del siglo XIX debido a la actividad humana, principalmente por las emisiones de CO2 que potenciaron el efecto invernadero.

Según los que apoyan la creencia de que el calentamiento global es un fenómeno producido por el hombre, se sostiene que el Dióxido de Carbono y otros contaminantes del aire se acumulan en nuestra atmósfera creando una capa cada vez más gruesa. Debido a ella el sol atrapa más calor y da como consecuencia un calentamiento a nuestro planeta.

La principal fuente de emisión de Dióxido de Carbono por la actividad humana, son las plantas de generación de energía a base de carbón. Sin embargo las cifras exactas de CO2 producidas por actividad son altamente discutidas y he optado por no mencionarlas dado que no hay consenso respecto a su magnitud.

Formalmente podemos explicar el calentamiento global detallando los procesos que se desencadenan en el efecto invernadero. El efecto invernadero de la atmósfera terrestre esta relacionada con procesos radioactivos que ocurren en ella. La radiación es una forma de energía calórica, y es la única que se transmite en el vacío.

Otras formas de transmisión de energía calórica en el ambiente natural son la conducción y la convección. Conducción ocurre cuando el calor se propaga a través de un sólido (por ejemplo la propagación del calor desde la superficie del suelo hacia niveles inferiores). En los fluídos (gases y líquidos) el calor se transmite mediante el proceso de convección por medio del cual partes relativamente más calientes del fluido, se desplazan y luego se mezclan e integran en un entorno relativamente más frío.

Las características propias de la radiación, que se propaga en la forma de ondas electromagnéticas, tiene que ver con la temperatura del cuerpo que la emite (ya que todos los cuerpos en menor o mayor medida lo hacen). En la atmósfera están presente dos tipos de radiación. Por una parte está la radiación solar, que se manifiesta principalmente en la forma de rayos en el espectro visible. Por otro lado, la superficie de la Tierra (continentes, océanos, casquetes polares, todos los componentes que yacen en la corteza terrestre) y la atmósfera también emiten radiación, pero con un nivel de energía mucho menor que la del Sol. Esta radiación denominada infrarroja, no es visible al ojo humano, pero se propaga en forma similar a la radiación solar.

La atmósfera, que es bastante transparente a la radiación solar, es considerablemente más opaca a la radiación infrarroja que proviene de la superficie de la Tierra. De hecho, una gran parte de la radiación infrarroja terrestre es absorbida por la atmósfera por los gases denominados de efecto invernadero, entre los cuales los más importantes son el dióxido de carbono (CO2) y el vapor de agua. Esta energía radiativa infrarroja atrapada por la atmósfera es re-emitida hacia la superficie de la Tierra. Así va sumándose y acumulándose durante el día a la radiación solar, y compensando parcialmente durante la noche el enfriamiento de la superficie, produciendo un recalentamiento del planeta.

Esto traería consigo una serie de alteraciones climáticas, entre las cuales se encontraría la recesión de los polos, alteración de las estaciones, etc. Menciono todos estos fenómenos como posibilidad ya que aún no hay evidencia definitiva de que sean ocasionados por el hombre y no por los ciclos naturales de nuestro mundo.

He aquí un pequeño gráfico que les ayudará a ver mejor lo que se quiere explicar.





Aun así hay que mencionar que las cifras que muchos creyentes del calentamiento global ponen como evidencia son sumamente cuestionables y que muchos otros apuntan a que el vapor de agua es el principal responsable de los cambios climáticos que se han observado en los últimos años. Personalmente solo busco traerles una aproximación teórica al fenómeno y dejarlos sacar sus propias conclusiones. De todas formas creo que es innegable que algo esta sucediendo con el clima, pero si es un fenómeno natural u ocasionado por el hombre, es algo que aún esta por verse. (ojo científico)

Más artículos:
Leer más...